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Lionel Messi, golpeado por Chile, recibe apoyo de sus compañeros en la Copa América

    Lionel Messi de Argentina (10) controla el balón durante un partido de fútbol de la Copa América Grupo A contra Chile en East Rutherford, Nueva Jersey, el martes 25 de junio de 2024. (Foto AP/Julia Nikhinson)

    El control de Lionel Messi en un emocionante partido contra Chile

    Lionel Messi regresó al escenario de su peor pesadilla en la Copa América, y paso a paso, golpe a golpe, chileno tras chileno aquí el martes por la noche, la pesadilla casi se repitió.

    Durante 87 minutos, Argentina y Messi, quien había sido afectado por «dolor de garganta y fiebre» en días recientes, se enfrentaron a Chile y no lograron abrirse paso.

    Mientras luchaban en un juego brusco, la oscura poesía de un empate 0-0 se apoderó del estadio MetLife. Fue el mismo resultado exacto, en el mismo lugar exacto, que había quebrado a Messi ocho años antes.

    Pendía sobre 81,106 aficionados y dos docenas de jugadores, hasta que Lautaro Martínez lo desterró al pasado para siempre.

    Martínez marcó un dramático gol ganador al final para enviar a Argentina a la fase de eliminación de la Copa América 2024, y demostrar una vez más que esta Argentina, la Argentina de Lionel Scaloni, la versión liberada de Argentina, es completamente diferente de aquella que vivió la pesadilla.

    La lucha de Messi y su equipo en un encuentro reñido

    La pesadilla fue el 26 de junio de 2016, y dejó devastados a los argentinos en todas partes. Por tercer verano consecutivo, su equipo llegó a una final de un torneo importante; por tercer verano consecutivo, perdieron. Messi falló un penal después de 120 brutales minutos de fútbol sin goles contra Chile. En el caos posterior, su cuerpo angustiado se inclinó; su rostro se retorció de dolor. Estaba tan destrozado que renunció al equipo nacional esa noche. Más tarde revirtió su decisión, pero nadie involucrado pudo revertir o borrar el recuerdo.

    Así que fue el centro de todas las narrativas esta semana cuando Messi regresó a MetLife por primera vez desde esa angustiosa noche. Luego se desvió hacia la primera plana de las mentes cuando los mismos dos vecinos sudamericanos, vistiendo los mismos colores, liderados por algunos de los mismos protagonistas, se anularon mutuamente una vez más.

    Chile contuvo y acorraló a Messi. Los mediocampistas lo rodearon. Los defensores lo golpearon. Incluso Alexis Sánchez persiguió a Messi por todo el campo y se lanzó a desafiarlo. Como unidad, se desplazaron de lado a lado en un bloque medio-bajo, cerrando los carriles de pase. Y caminaron expertamente en la línea de tarjetas amarillas, cometiendo faltas a Messi pero nunca con la suficiente fuerza como para merecer una amonestación.

    A mitad del primer tiempo, Gabriel Suazo lo golpeó por detrás en la línea de banda derecha, e inmediatamente Messi se giró hacia el banquillo para recibir tratamiento. Durante casi dos minutos, un miembro del personal médico masajeó su área aductora derecha. Durante los minutos siguientes, los aficionados temían que, un día después de su 37 cumpleaños, Messi no estuviera bien, y los temores no eran del todo infundados.

    «Comencé el partido jugando con molestias, no estaba completamente suelto», admitió Messi más tarde. Luego sus músculos de la pierna se tensaron. «No sentí un dolor agudo ni nada por el estilo, pero se me puso rígido», dijo. «Me resultó difícil moverme libremente y fue un poco incómodo».

    También estaba frustrado. Cuando escuchó el silbato del descanso, buscó al árbitro para quejarse, presumiblemente por la paliza que estaba recibiendo.

    Aun así, creó algunas oportunidades. Rozó el poste con un disparo desde 25 yardas. Se deshizo de los chilenos, provocando cánticos de admiración de miles de aficionados. No necesariamente jugó mal.

    Pero fue neutralizado y golpeado. Sus piernas envejecidas no estaban funcionando completamente. Y fue en situaciones como estas que, durante años, incluido en 2016, Argentina fallaría. Los compañeros de Messi se congelarían. Las esperanzas de Copa América o Mundial podrían desvanecerse.

     

    Pero eso fue entonces. En Brasil, en Qatar y ahora en Estados Unidos, los compañeros de equipo se alzan para el rescate. La suerte también ha sonreído a un equipo que alguna vez parecía maldito. No hubo mucho de habilidoso en el gol ganador del martes, un producto de pinball en el área de penalti. Y no hubo mucho de elegante en el rendimiento general de Argentina.

    «No fue un partido fácil», dijo Scaloni, el entrenador de Argentina, después del partido. Fue «duro» y «complicado», estuvo de acuerdo el entrenador de Chile, Ricardo Gareca.

    Pero fue exactamente el tipo de partido que, en una era anterior, habría degenerado en caos. Aquí, en cambio, Argentina se mantuvo tranquila y bajo control. Martínez aprovechó una oportunidad y se alejó hacia el banderín del córner mientras unos 70,000 aficionados albicelestes rugían. Los compañeros de equipo se apresuraron hacia él y lo rodearon. Y Messi, habiendo lanzado el córner que condujo al gol desde el lado opuesto, se acercó silenciosamente hacia ellos. Fue el último en llegar. Por una vez, estaba fuera del foco de atención. Y Argentina estaba adelante.